Ученым с помощью генетических данных удалось впервые установить, что белые медведи отделились от бурых всего 150 тысяч лет назад, что говорит о чрезвычайно быстрой эволюции этого вида и может подсказать способы сохранения этого животного, ареал обитания которого стремительно сокращается из-за глобального потепления климата, сообщается в статье исследователей, опубликованной во вторник в журнале Proceedings of the National Academy of Sciences.»Наши результаты подтверждают прежние догадки, согласно которым белые медведи — это эволюционно молодой вид, отделившийся от бурых медведей примерно 150 тысяч лет назад и развившийся чрезвычайно быстро, подстраиваясь под новые ареалы обитания и источники пищи в ответ на климатические изменения перед последним потеплением климата 44 тысячи лет назад между двумя ледниковыми периодами», — сказала Шарлотта Линдквист (Charlotte Lindqvist), ведущий автор исследования из Университета Баффало в США, слова которой приводит пресс-служба Пенсильванского университета.До сих пор ученые не знали, когда и как произошло образование вида белых медведей, предками которых являются бурые медведи. Причина этого кроется в том, что останки костей и окаменелости этого вида встречаются крайне редко — белые медведи живут в полярных широтах, большую часть своей жизни проводя на льдинах. При гибели особи его станки либо погружаются на дно, либо служат пищей падальщикам, и лишь в самых редких случаях оказываются замурованными в слоях грунта.Именно поэтому из-за нехватки ископаемых данных ученые оценивали время появления первых белых медведей в очень широком интервале дат — от 50 тысяч до 1 миллиона лет назад. Прояснить ситуацию впервые позволила редкая находка челюсти белого медведя, несущей на себе несколько зубов, которая была обнаружена в 2004 году на одном из островов Норвежского архипелага Свальбард.Авторам нового исследования — группе ученых из США, Исландии и Норвегии под руководством Линдквист удалось извлечь генетический материал из этих останков и сравнить его с ДНК современных видов медведей. Исследователи сумели изучить так называемую митохондриальную ДНК, принадлежавшую ископаемой особи взрослого самца доисторического белого медведя.В отличие от полного генома короткую молекулу митохондриальной ДНК (мтДНК) гораздо легче извлечь из ископаемых образцов и расшифровать. Молекула мтДНК — это короткий фрагмент генома, постоянно находящийся в митохондриях, органеллах клетки, выполняющих важнейшую внутриклеточную функцию — выработку энергии. Эта молекула передается из поколения в поколение в практически неизменном виде только по материнской линии, а потому позволяет судить о разнообразии женских особей в той или иной популяции на заре ее развития и определять другие эволюционные характеристики этого вида.В результате анализа выяснилось, что мтДНК древнего предка современных белых медведей несет на себе как их современные черты, так и черты современных бурых медведей, что позволяет ученым причислить обнаруженные останки к костям медведя, являвшегося переходной формой между бурыми и белыми медведями.Благодаря комплексу аналитических методов, с помощью которых были изучены как сами останки, так и грунт, в котором они были обнаружены, ученые смогли точно установить их возраст — 110-130 тысяч лет.»Митохондриальная ДНК этого предка белых медведей на сегодняшний момент самая древняя из расшифрованных мтДНК млекопитающих — в два раза старше расшифрованной мтДНК мамонта», — прокомментировал исследование его соавтор, Стевфан Шустер (Stephan Schuster) из Пенсильванского университета.»Это говорит о том, что белые медведи сумели пережить последний период межледниковья примерно 44 тысячи лет назад, когда климат Земли был теплее, чем сейчас. Вероятно, Свальбард послужил им убежищем. Однако, в настоящее время потепление продолжается все ускоряющимися темпами, и мы не можем быть уверены, что эти животные смогут его пережить. Белые медведи эволюционно очень ограничены, так как морфологически, физиологически и поведенчески адаптированы для жизни на краю арктических льдов и питания всего несколькими видами тюленей», — подытожила Линдквист.