Повышение температуры часто рассматривается в качестве основной причины таяния ледников, однако новое исследование подчеркнуло роль осадков. Себастьян Бертран из Океанографического института Вудс-Хоула (США) и его коллеги реконструировали 5 400 лет жизни ледника Гуалас протяжённостью 32 км и площадью 119,2 км². Он расположен в Патагонии над чилийским заливом Элефантес. Это часть Северного патагонского ледяного поля, которое объединяет 70 ледников. Все они питаются осадками, приходящими с Тихого океана и выпадающими к западу от Анд в объёме до 10 м в год. За последние 150 лет большинство этих ледников отступило. «Отступление происходит в ответ на глобальные климатические изменения, но не только из-за повышения температуры, — отмечает г-н Бертран. — В данном случае этот процесс обусловлен снижением количества зимних осадков». Это первая попытка использовать ледниково-морские отложения (отложения, перенесённые ледниками или их талыми водами в морскую среду) фьордов Северной Чилийской Патагонии для реконструкции жизни ледников в голоцене. Анализ донных отложений, собранных в центральной части залива Элефантес в 2005 году с борта ледокола «Натаниэль Палмер», показал, что за последние пять тысячелетий ледник пережил три периода роста. Полученную картину сравнили с данными о региональной температуре и осадках, дабы установить, какой фактор влиял на ледник сильнее. Для этого учёные воспользовались двумя летописями температуры поверхности моря, а уровень осадков помогла определить пыльца. В дополнение к геологической летописи специалисты проштудировали наблюдения первых испанских исследователей, начиная с Антонио де Веа, посетившего эти места в 1675 году. Так вот, именно колебания осадков соответствовали изменениям объёма ледника, тогда как температура оказала заметно меньшее влияние. Это, по-видимому, справедливо для большинства ледников, расположенных на морских берегах. В отличие от ледников к западу от Анд, их восточные (подветренные) коллеги, напротив, более чувствительны к температуре, чем к осадкам. Учёные определили также, что в течение последних 110 лет ледник Гуалас отступил на 9 км, в том числе на 2,5 км — за последнюю четверть века. Результаты исследования опубликованы в журнале Climate of the Past.